Emmet Fletcher

Emmet

Emmet Fletcher ha estado involucrado en las áreas de dinámica de vuelo, seguimiento espacial y observaciones orbitales durante la mayor parte de su carrera profesional. Licenciado en ingeniería aeroespacial con un Master en astronáutica e ingeniería espacial y un MBA con especialización en innovación. Antes de trabajar en la Agencia Espacial Europea, Emmet ha trabajado en los sectores de defensa y aeronáutica con proyectos gubernamentales, militares e industriales; diseñando sistemas por satélite, mejorando la fusión de datos y sistemas de interpretación – específicamente en las áreas de manejo de datos en tiempo real relacionadas con la predicción de colisiones en órbita y el aviso de reentradas. Desde el año 2000 hasta el 2009, fue el director general de una empresa de consultoría de ingeniería. En el 2009 comenzó a trabajar para la Agencia Espacial Europea, como Responsable del programa de Reconocimiento y Seguimiento Espacial. Desde el 2014 es el responsable de la Oficina de Comunicación de la ESA en España y Portugal y portavoz de la Agencia.

¿Cómo se entrena psicológicamente a un astronauta para ir al espacio?

Primero seleccionamos a una persona que tenga capacidad para ser astronauta. No puede ser cualquiera, ¡hay personas que no quieren estar en una lata de cocacola durante 6 meses!

Hacemos bastantes pruebas, tanto de selección previa como posteriormente de entrenamiento. Muchas de las pruebas de entrenamiento pretenden recrear situaciones en las que se encontrará el astronauta en el espacio,  como por ejemplo, entrenar la orientación en sistema de grutas, en la oscuridad, sin radio, completamente aislado. Otro tipo de entrenamiento se realiza en un tanque de agua, como una piscina, y en ella realizan las mismas labores que tendrán que desarrollar después en la Estación Espacial por ejemplo. En este caso, los astronautas tienen sensaciones similares a la ingravidez. La finalidad de todo esto es que el astronauta esté familiarizado y tenga confianza en su capacidad de resolver situaciones que puedan producirse.

¿Cómo podremos cultivar plantas en planetas con ausencia de agua?

¡Cultivar plantas sin agua no funciona! Pero sí, estamos cultivando plantas en la Estación Espacial Internacional. Actualmente plantamos lechugas. ¿Habéis visto la película “Martian”? En ella, el protagonista cultiva patatas. La verdad que esto es mucho más complicado de lo que parece. Cuando cambias las condiciones de gravedad de las plantas, el crecimiento de la planta se ve modificado ya que la gravedad afecta a los mecanismos de distribución de fluidos en el interior de la planta. En España se estudia el cultivo de plantas en ingravidez en el Centro de Astrobiología, del INTA y también el proyecto Melissa, junto con la Universidad de Barcelona, que pretende dar respuesta a satisfacer las necesidades de comida en un viaje de larga duración, por ejemplo a Marte.

¿Crees que en el futuro se podrá colonizar algún planeta?

No solamente creo que podremos sino que deberemos. Vivimos en un planeta muy pequeño.

Actualmente estamos trabajando en un proyecto para viajar a la Luna y experimentar y desarrollar sistemas que nos dejen vivir en otro planeta. No es sencillo, el ser humano ha evolucionado para adaptarse a una atmósfera con la composición de la terrestre, y eso no existe en ninguna otra parte de nuestro sistema solar. Es muy difícil y queda un largo camino de investigación, pero es necesario hacerlo.

Como hemos visto estos últimos días, se ha lanzado un nuevo satélite, el tercer satélite Sentinel del programa Copérnico, ¿nos podrías explicar cuál es su misión y qué funciones realiza?

Sentinel 3 (nos muestra la maqueta), tiene instrumentos a bordo que permiten analizar el estado de los océanos, su temperatura, corrientes, oleaje, etc., además, estudiamos el crecimiento del plancton como indicador del estado del mar. Este crecimiento o decrecimiento depende de la temperatura y los nutrientes. Nos sirve también para determinar los fertilizantes de la agricultura que llegan al mar. También podemos detectar incendios forestales, la energía que inyectan estos en la atmósfera y su influencia en el cambio climático.

Para ti, ¿quién es la persona que más ha contribuido en los avances de la exploración espacial?

Hay muchas personas. En cada misión, hay unos equipos muy grandes de personas. De hecho, hay misiones que duran décadas, como la misión Rosetta, que comenzó hace 25 años, y estuvo 10 años de vuelo. Hay personas que han pasado toda su carrera profesional en una sola misión. Si retrocedemos al pasado, nos encontramos con Kepler y Copérnico, que nos enseñaron que no estamos en el centro del Universo, Hubble, Wernher von Braun, que ha hecho un gran trabajo de análisis de lanzadores y que, en 1952 realiza un estudio técnico para viajar a Marte, y hoy en día utilizamos muchos de sus cálculos para obtener trayectorias entre la Tierra y Marte. Por cierto, dentro de un par de semanas vamos a lanzar otra misión a Marte utilizando los mismos cálculos que ha hecho él.

¿Crees que los humanos podrán pasar alguna vez toda su vida en el espacio?

Cuando suben los astronautas al espacio, hay dos tipos de misiones; una misión corta, como las realizadas por Pedro Duque, y misiones largas que pueden durar en torno a los 6 meses. Algunas misiones se han alargado un poco más.

Durante esos 6 meses, se producen cambios en el cuerpo humano, algunos permanentes. Se pierde densidad ósea debido a la microgravedad y se tarda aproximadamente otros 6 meses en recuperar la masa ósea original, pero el crecimiento se produce de una forma distinta. También se producen cambios permanentes en el ojo debido a los cambios que se producen en la presión ocular. Pensemos que estos son algunos de los cambios permanentes que se producen por estar solamente 6 meses en órbita. Si pretendemos tener una colonia en Marte, donde la gravedad es un tercio de la terrestre, ¡los hijos de los primeros colonos medirán 3 metros de altura! Y nunca podrán volver a la Tierra, su tórax no soportaría la gravedad. En cualquier caso, las investigaciones que se han realizado en este sentido se han hecho con adultos (de entre 30 y 62 años).

¿Tiene efectos psicológicos o físicos volver a la Tierra después de un viaje espacial?

En parte ya he respondido esa pregunta. Algunos astronautas me han comentado que, cuando estás en el espacio, si tienes un tenedor, lo dejas para hacer otra cosa y cuando vuelves está en el mismo sitio, pero cuando vuelves a la Tierra, sueltas la taza de café que tienes en la mano y se cae al suelo. Otra cosa muy común cuando regresas a la Tierra es tropezarte al bajar las escaleras, son cosas que se olvidan y hay que volver a aprender. En la Tierra ya no flotas ni saltas 3 metros.

¿Cuánto tiempo se tarda en poner un traje espacial?

Depende de si es americano o si es ruso. Son muy diferentes. Los trajes de astronautas llevan muchos elementos para regular temperatura, presión, etc. y además hay que hacer controles de seguridad para ver si todo funciona correctamente. En total entre 2 y 3 horas. Los trajes rusos son muy diferentes. Son de una sola pieza, como una nave espacial. Tiene una apertura detrás, te metes dentro y un compañero te cierra. De todas formas no es como en las películas que te pones el traje en 30 segundos.

Una de las misiones de la ESA que ha tenido gran repercusión es la misión Rosetta, ¿nos puedes decir qué avances tecnológicos y respecto al conocimiento sobre el sistema solar ha aportado?

No es la primera vez que hemos enviado sondas a los cometas, pero sí es la primera vez que hemos aterrizado sobre uno, y que hemos viajado con un cometa durante toda su trayectoria por el sistema solar. Los datos aportados por el módulo de aterrizaje Philae nos permiten elaborar  teorías sobre el origen del sistema solar y sobre cómo se origina la vida en la Tierra. Una de las cuestiones que nos planteamos en el origen de la Tierra es por qué hay tanta agua. ¿De dónde ha venido esta gran cantidad de agua? Al principio la Tierra estaba muy caliente y todo el material se encontraba fundido. Hay teorías que indican que esta agua procede de los cometas. Si analizamos el agua que encontramos en el cometa, y su composición en isótopos de hidrógeno es la misma que en la Tierra, podemos pensar que esta hipótesis tiene sentido. Sin embargo, el análisis del agua, en este tipo de cometas, revela que no es la misma que en la Tierra. Otra cosa nos preguntamos cuando estudiamos el origen de la vida, es de dónde proceden los aminoácidos que componen los organismos. Hemos detectado este tipo de aminoácidos en el cometa. Por otro lado, analizando la densidad del cometa, podemos pensar que en su origen el sistema solar no era tan caliente como se creía, de forma que quizá haya que cambiar algunos modelos sobre el origen de este.

¿Nos puedes explicar por qué soltasteis dos cubos en el interior de LISA Pathfinder el pasado 16 de febrero?

Estos cubos (nos muestra un modelo) se utilizan como masas de referencia. Están hechos de wolframio, que tiene una densidad mayor que el oro.

LISA Pathfinder está haciendo pruebas con tecnología que pretende detectar las ondas gravitacionales. Para ello, utilizamos un interferómetro. Los cubos reflejan la luz que reciben de un laser, lo que permite detectar si uno de ellos se mueve con respecto al otro. Es un experimento muy complejo ya que la distancia que hay que medir es del orden del radio de un núcleo atómico. Con esto podemos detectar las ondas gravitacionales que producen una supernova o una estrella cayendo en un agujero negro. Habréis oído la noticia de que hace unos días, investigadores de LIGO detectaron por primera vez las ondas gravitacionales utilizando un sistema similar a este; pero para que pueda detectarlas, tiene que producirse un evento muy grande. LIGO ha detectado las ondas gravitacionales que se produjeron cuando un agujero negro cayó dentro de otro.

Sabemos que la ESA está trabajando en un telescopio espacial junto a la NASA, el James Web. Una de sus misiones es observar la luz de las primeras estrellas y galaxias. ¿Tiene asignada alguna otra misión?

El James Web es el sucesor del telescopio Hubble; aunque este último sigue funcionando. En la ESA procesamos todos los datos de Hubble, y también hay un grupo en Baltimore, en el Space Telescope Science Institute.

El telescopio James Web se situará en una órbita más alejada de la Tierra para evitar posible contaminación de señales en el infrarrojo procedentes de aquí. Además, posee un espejo mucho más grande y sensores más modernos y sensibles. Es una misión muy compleja pero esperamos que todo salga bien.

¿Aquí en España hay alguna instalación que podamos ver? Nos gustaría mucho ver la ESA y conocer esta agencia.

Enviaré a vuestro profesor una dirección de email en la que podáis contactar. Aquí se investiga mucho en astronomía. Las imágenes de los distintos telescopios, Hubble, Plank, etc. se procesan aquí y nos encantaría que os las llevarais y conocierais las instalaciones…

¿Te parece  posible la existencia de un invernadero que pueda albergar vida en Marte?

La insolación que recibe Marte es menor con respecto a la que recibe la Tierra. Además, la gravedad, como ya he indicado, es menor que aquí. Por otro lado, los índices de radiación son mucho más elevados. Es decir, para vivir en Marte debemos superar unos retos muy importantes. Tenemos que hacerlo, pero hay mucho que estudiar e investigar. En cuanto al cultivo de plantas en otros ambientes diferentes al medio terrestre, hay que investigar cómo van a evolucionar, ya que su desarrollo será distinto y esto puede afectar a las proporciones de los compuestos que produce esa planta; su proporción de vitaminas o de sustancias tóxicas que puede producir. En cualquier caso, si queremos colonizar Marte, tenemos que producir nuestra propia comida. No es factible pensar en una colonia y tener que enviar alimentos desde nuestro planeta. Eso no es una forma eficaz de poner una colonia en otro planeta.

Existe un experimento que pretende unir una bacteria extremófila que habita en el Polo Norte con un tomate y de esta manera crear un vegetal que tenga alguna posibilidad de vivir en Marte. ¿Cómo ves este experimento?, ¿crees que puede haber otras combinaciones posibles que puedan desarrollarse allí?

Sí, existen distintos experimentos de este tipo que pretenden modificar las características de las plantas para hacerlas resistentes y que se adapten a ambientes distintos de los que podemos encontrar en la Tierra.

En diciembre se envió al espacio, a la Estación Espacial Internacional, a un grupo de hombres de distintas agencias espaciales, es la misión 46 ¿cuál es su misión?

En realidad, cada 6 meses se produce un relevo de la tripulación de la Estación Espacial. Durante estas misiones se desarrollan distintos experimentos relacionados con biología, cristalografía, física, química…, a la vez que se estudian los efectos que produce la microgravedad sobre el cuerpo humano. Por ejemplo, ¿cómo afecta al desarrollo de nuestros dientes? Son aspectos que se deben tener en cuenta si estamos pensando en lanzar misiones tripuladas al espacio profundo.

Anuncios