Vida en Marte

Vida en Marte

Introducción

Aunque el interés por encontrar vida en otros planetas no es algo nuevo, sí es verdad que en la actualidad se están desarrollando gran cantidad de investigaciones y misiones que tienen por objetivo profundizar más en el conocimiento de los requisitos necesarios para que surja la vida. Al mismo tiempo, la tecnología sigue avanzando y, lo que hasta hace pocos años era un tema exclusivo de la ciencia ficción, ahora es un tema de las portadas de periódicos, revistas y programas de televisión: el envío de misiones tripuladas a otros planetas con el fin de crear colonias humanas. Algunos eminentes científicos lo plantean como una necesidad de supervivencia para la humanidad, como por ejemplo Stephen Hawkins.

En este proyecto buscamos dos objetivos fundamentales: profundizar en el conocimiento de esta temática y aportar nuestro granito de arena a su difusión.

El plan propuesto para el desarrollo de este proyecto podríamos esquematizarlo en tres fases:

1º Elaboración de documentación, como la aportada en este texto, que sirva para que aprendamos nosotras y que además podamos utilizar como elemento divulgativo.

2º La creación de un blog, el que estás leyendo, en el que iremos colgando contenidos relacionados y ampliaciones sucesivas, como entrevistas a científicos que puedan aportar una visión desde su área a la importancia de la búsqueda de vida.

image001

3º La participación en ferias científicas que nos permita dar a conocer al mayor público posible nuestro proyecto, además de la publicación del proyecto y su distribución a otros centros.

Abstract

“Habitabilidad” se define como calidad de los planetas o cualquier otro cuerpo celeste para hospedar vida.

Una de las grandes inquietudes de los científicos es descubrir si existe, o existió, vida en otros planetas. Los planetas del Sistema Solar: Europa, Titán, Encélado y Marte son los que tienen las condiciones de habitabilidad necesarias para poder albergar vida. Marte es el mejor candidato. A pesar de que sabemos que las condiciones atmosféricas de Marte en el pasado fueron mucho más óptimas para el desarrollo de vida, debido a la presencia de agua líquida y a que las temperaturas eran más suaves que las que hay hoy en día, los extremófilos terrestres nos demuestran que la vida puede llegar a adaptarse a muchas condiciones, por lo que no se descarta la posibilidad de que esta, llegue a desarrollarse en Marte.

Para saber si esto es posible hay que estudiar las condiciones necesarias para el desarrollo de vida, investigar ambientes terrestres parecidos a Marte y sus respectivos habitantes (seres extremófilos) y enviar misiones de exploración de Marte.

image002
Fotografía del crater Endurance tomada por el Rover Opportunity. NASA/JPL/Cornell

Condiciones necesarias para que exista vida en Marte

Todas las formas de vida (en la Tierra) necesitan agua para vivir en cualquiera de los tres estados aunque preferiblemente en estado líquido. Por eso, lo primero que se está buscando en Marte para saber si hay vida o posibilidad de que exista vida es el agua. Por el momento se sabe de la presencia hielo en los polos marcianos aunque también hay altas probabilidades de que haya agua bajo la superficie ciertos territorios en Marte. El agua forma casi el 60% de nuestro cuerpo ya que es esencial para que nuestros tejidos se desarrollen y cumplan sus funciones. El agua es el origen de la vida y es imprescindible para realizar los procesos físico-químicos de todos los organismos.

Las distintas formas de vida necesitan de nutrientes para alimentarse y realizar el metabolismo por lo que se requiere la presencia de éstos para que pueda existir vida.

No sólo es necesaria la existencia de agua y nutrientes para la vida si no también de energía. Por esto se están realizando proyectos enfocados a encontrar fuentes de energía en Marte.

Hay otros factores como la temperatura, la distancia al sol, que exista protección contra los rayos ultravioletas, la fertilidad de los suelos, la humedad, la presión, la gravedad… que afectan de una manera u otra a la existencia de vida.

Zona de habitabilidad

Para saber si hay vida en otro planeta es necesario responder a una cuestión previa, su habitabilidad.

Definición de zona de habitabilidad:

“Zona del espacio alrededor de una estrella en la que los planetas o satélites que se encuentren en ella son susceptibles de albergar vida.”  SEA http://www.sea-astronomia.es/drupal/node/352

No todas las estrellas pueden tener zona de habitabilidad, las condiciones para que esto ocurra son: que ha de vivir a varios miles de millones de años para dar tiempo a que la vida aparezca y evolucione, que la radiación ultravioleta que emita sea en la cantidad suficiente para la formación de una capa de ozono y por supuesto, que permita la existencia de agua líquida.

Además estas estrellas no tienen que ser variables en luminosidad y deben tener alta metalicidad (abundancia relativa de elementos más pesados que el helio en una estrella) esto es debido a que el concepto de “zona de habitabilidad” ha sido extrapolado de la Tierra – que es único planeta que se conoce, que alberga vida- y por lo tanto se cree que los planetas habitables han de ser de tipo rocoso, al igual que el Planeta Azul.

Con respecto al planeta, es necesario que este sea lo suficientemente grande como para tener una atmósfera considerable. También es necesario que el ciclo día-noche (que depende de la velocidad orbital) no sea muy largo, para que así no haya mucha diferencia de temperatura entre el día y la noche.

image003
Gráfico que muestra la zona de habitabilidad del Sistema Solar. ESO/L. Calçada

Características Marte

Después de esta introducción; nos centramos en Marte.

Es un planeta con características muy similares a la tierra.

Marte tiene dos lunas que son: Phobos y Deimos. El diámetro es aproximadamente la mitad que el de la tierra teniendo a su vez una gravedad menor.

La duración de un día en Marte es de 24,6 por lo que un año sería de 687 días equivalentes a los días y horas en la superficie terrestre.

Su color Rojizo se debe a el hierro que se encuentra en su superficie se oxida y le da ese color tan característico.

Tiene una atmosfera muy delgada en proporción a la de la tierra; y esta no pose la capa de ozono capaz de proteger a la superficie de Marte de la llegada de las radiaciones ultravioleta.

Esta atmosfera está compuesta en su mayoría por dióxido de carbono (CO2), en un 95% y de nitrógeno (N2) en un 3%. Al contrario que en la superficie terrestre en donde hay un 78% de nitrógeno y un 21% de oxigeno.

La temperatura de este planeta oscila entre los -60ºC Y los -5ºC.

Las características de este planeta son muy diferentes a las de su pasado.

Esto se debe en gran medida al viento que forma remolinos de polvo, creando mini tornados.

La mayor parte de Marte es muy antigua y se encuentra llena de cráteres pero a su vez las zonas más jóvenes de Marte como por ejemplo: crestas y colinas. Existen ciertas diferencias entre el hemisferio norte y el sur que se cree que s e debe a un impacto poco después de su formación.

Se sigue pensado que su origen es de carácter volcánico que fue muy activo en el pasado.

Los ambientes terrestres análogos en Marte y los extremófilos

Por un ambiente terrestre análogo entendemos un lugar de condiciones similares al planeta terrestre.

En nuestro planeta hay muchos entornos análogos a Marte y son los lugares ideales para investigar y determinar la posibilidad de vida en Marte.

Por ejemplo, el desierto de Atacama en Chile nos ayuda a entender mejor la extrema aridez de Marte.

image004
Rocas ignimbritas en el desierto de Atacama. Crédito: Jacek Wierzchos
image005
Parque nacional de Timanfaya Lanzarote. Credit: NASA/JPL-Caltech

El parque de Timanfaya es una amplia zona afectada por la actividad volcánica, al igual que el planeta marciano.

El frío de la Antártida recrea las temperaturas tan extremas de Marte.

image006
El frío de la Antártida recrea las temperaturas tan extremas de Marte. Credit: wapers.com
image007
Valles secos de la Antártida (más conocidos como las cataratas de sangre de la Antártida). Credit: NASA/JPL-Caltech
image008
La acidez del río Tinto se caracteriza con la de Marte debido a la presencia de sulfatos, óxidos y otros minerales. Credit: CAB

Estos entornos geológicos tienen condiciones muy extremas y los organismos que los habitan se denominan extremófilos.

Los extremófilos son microorganismos capaces de adaptarse a condiciones de vidas muy extremas, desde los ambientes más fríos a los más cálidos.

Existen extremófilos que no necesitan agua para vivir (xerófilos), otros que aguantan elevadas presiones (piezófilos) , les hay que pueden aguantar temperaturas muy frías (psicrófilos) o muy cálidas (termófilos), los que soportan altas radiaciones (radiófilos) y los que se adaptan a lugares muy salados (halófilos), alcalinos (alcalófilos) o ácidos (acidófilos) que son los que se encuentran en el Río Tinto.

La existencia de todos estos extremófilos aumenta la posibilidad de vida en Marte y también que desde la Tierra podamos ir investigando y experimentando con todos estos ambientes con condiciones y características similares a las marcianas.

Tras recientes experimentos con hongos de la Antártida (Cryomyces antarcticus y Cryomyces minteri), la Estación Espacial Internacional ha determinado que más de un 60% de ellos han sobrevivido durante más de un año y medio a las condiciones marcianas. El objetivo principal era enviares a la ISS para comprobar si podrían superar el frío y aguantar la atmósfera marciana. El resultado fue óptimo, pues más de un 60 % de estos hongos quedaron intactos, es decir, la estabilidad de su ADN celular era elevada.

Curiosity

Curiosity es el nombre que damos al MSL – Mars Science Laboratory.

Consiste en una misión espacial que incluye un verdadero “laboratorio andante” dirigida por la NASA. Fue lanzado el 26 de noviembre de 2011.

image009
Rover Curiosity. NASA/JPL/Cornell

Los principales objetivos son: determinar si existió vida alguna vez en Marte, caracterizar el clima de Marte, determinar su geología y prepararse para la exploración humana de Marte.

Para ello, cuenta con una serie de instrumentos: cámaras, espectrómetros, detectores de radiación, sensores medioambientales e instrumentación para el ingreso, descenso y aterrizaje.

Hasta ahora, Curiosity ya nos ha enviado mucha información, pero sin duda, el hallazgo más importante ha sido la confirmación de que en Marte se dieron las condiciones necesarias para que existieran microorganismos vivos hace mucho tiempo. Esto lo ha descubierto recorriendo cauces antiguos y explorando un lugar donde antiguamente se encontraba un lago, allí Curiosity tomó muestras del fondo del lago, lo que llevó a revelar la evidencia de agua dulce. Encontró también moléculas orgánicas que contienen carbono en una forma utilizable para la vida. Esto nos lleva a pensar que si alguna vez hubo vida en Marte este antiguo lago podría haber sido el lugar idóneo para su desarrollo.

Curiosity recorrió largos valles tomando fotografías de la geología del planeta y viajó al Monte Sharp, donde pudo encontrar signos de agua antigua. Actualmente, el rover se encuentra en una colina de 6 metros, según iba subiendo uno de sus espectrómetros nos demostró que la cantidad de sílice en rocas cercanas, era cada vez más alta, lo que nos lleva a plantearnos nuevas preguntas que esperamos puedan ser resueltas en un futuro.

[Video: Curiosity rover report, three years on Mars: https://www.youtube.com/watch?v=Txti0XLxOzI ]
image010
Concepto artístico del rover Curiosity en el Planeta Rojo. Image Credit: NASA/JPL-Caltech

Opportunity Mars Rover

El Opportunity Rover es un vehículo enviado a Marte con el fin de seguir investigando el planeta marciano, las existencias de agua, los cráteres, mandando panorámicas a la Tierra…

Los operadores del rover planean enviar otro de estos vehículos el próximo invierno marciano para determinar la cantidad de materiales arcillosos que contiene el suelo de Marte.

Con el Proyecto de Exploración de Marte de la NASA aterrizaron rovers gemelos (Spirit y Opportunity) en Marte en 2004 para comenzar misiones previstas durante tres meses. Ambos rovers superaron ese tiempo. Spirit trabajó durante seis años, y Opportunity sigue activo. Los hallazgos sobre ambientes húmedos antiguos en Marte han sido detectados por ambos rovers.

Existe un proyecto de la NASA propuesto para antes de 2030 en el que los humanos van a llegar a Marte y los Rovers van a cobrar mucha importancia. A partir de 2018 se comenzará a organizar y preparar el proyecto para que para antes de 2030 el ser humano haya pisado las tierras marcianas.

image011
Opportunity Mars rover. Credit: NASA/JPL-Caltech

Inicios de la posibilidad de la vida

Actualmente se sabe con certeza la existencia de hielo en los polos marcianos. Además hay pruebas que evidencian la existencia de agua líquida en Marte; se han descubierto unas grietas en la superficie de Marte que aparentemente podrían ser cauces del agua aunque no se sabe con certeza.

En la atmósfera de Marte se han detectado trazas de metano. Según los datos obtenidos por el Curiosity la cantidad de metano ha disminuido considerablemente por lo que se descarta que sea de origen biológico o geológico. El origen del metano puede deberse al impacto de los meteoritos.

También se han detectado manchas temporales en las dunas que son producto de erupciones frías de géiser.

Debido a la radiación de Marte, el lugar más indicado para encontrar vida son las profundidades de Marte.

Bibliografía

 

Coordina: Beatriz Gijón Francis

Alumnas: Celia Triviño Saiz, Irene Pelegrín Carballo y Cayetana Diez Álvarez. 2º de Bachillerato

Anuncios